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何謂聖嬰現象?
「聖嬰現象」之特徵就是東、西太平洋海洋表水溫度的逆向改變,伴隨大氣的氣壓場有如蹺蹺板式的東西振盪。當太平洋赤道海溫變化呈現東高西低時,氣壓場變化則為西高東低(即聖嬰期);反之若海溫變化為東低西高,氣壓場則呈西低東高之型態(即非聖嬰期)。對於氣壓場的變化,氣象界通常以南太平洋東部之大溪地和西部澳洲達爾文二地間氣壓場的差異值為指標來顯示,並名為「南方振盪」(Southern Oscillation)。而「聖嬰」和「南方振盪」此一相伴相生之大氣、海洋變化現象,就取二個名詞之字首合稱為 ENSO。
「聖嬰現象」大約每二至七年發生一次,其生命週期從開始、成熟到衰退前後可達一年半到二年之久。然後像鐘擺一樣,逐漸回復。有時在回復過程卻擺過了頭,造成盛行東風更強,東太平洋的表水溫反而更低,這種與「聖嬰」對映的相反現象就稱之為:La Nina (西班牙文女孩之意)。因此,「聖嬰現象」其實是海洋和大氣互作用所產生的自然現象,雖然我們目前只知其然而不知其所以然,它卻是自然界大氣圈及水圈韻律的一部分,也是全球氣候系統的一環。原來它只是漁民描述的一個海洋性現象,如今已經溶合 ENSO 和 La Nina,包含了大氣及海洋的領域,成為家戶喻曉的通俗名詞。乾旱和森林大火,從印度、泰國、馬來西亞、澳洲東部,一路延燒到非洲大陸,南美洲太平洋沿岸則是豪大雨不斷,美國西岸和墨西哥灣沿岸各州又是大雨又是巨浪,夏威夷和大溪地也飽受颱風侵襲,各地災情慘重。

除了陸上損失慘重,海洋裡也被聖嬰鬧得不可開交。由於海水溫度太高,嚴重破壞赤道東太平洋和南美洲一帶的海洋生態,許多海洋生物賴以生存的珊瑚受不了高溫而白化,有些海域甚至有95%的珊瑚已經死亡,一直到現在都無法恢復。而海中浮游生物大量減少,沒食物可吃的魚類和鳥類不是大量死亡,就是到別處覓食,這不只是衝擊當地生態,也嚴重打擊以海維生國家的經濟。據估計,1982-83年的聖嬰帶來的種種災,讓全球至少損失兩千多條人命,以及80多億美元。中、南美洲 : 秘魯地區之魚貨量(如沙丁魚、鯷魚)大減,減少漁民收益,而海鳥也因無足夠之魚類可覓食而大量死亡。秘魯與智利等地則遭遇了連串豪雨、洪水以及風雪的侵襲,造成農業損失慘重,其中秘魯經歷五十年來最大的洪水,造成十幾萬人無家可歸,而地處沙漠地帶的皮烏拉市降水量更由平均2inch的降水量,增至今年超過100inch的降水量,造成嚴重的洪水及土石流失,另外冬衣亦因天氣溫暖而銷售量大減,對紡織業造成相當的衝擊;巴西北部地區的氣溫較氣候平均值高,且較正常年乾燥,而巴西南部至阿根廷東部地區則較潮濕,而遭遇水患;智利北部地區產生降水與降雪,使得北部之沙漠地區因受豪雨影響而出現花草的奇特景象;墨西哥卻有大雨,颶風坡琳(Pauline)來襲,風速每小時一百六十公里,海浪高九公尺,洪水由山坡沖下,把許多低地的貧民房屋沖走,四百多人喪命。

亞洲 : 東南亞面臨50年來最嚴重的乾旱,降水量比氣候平均值少了1500mm。印尼地區之農民每年都有焚燒森林以開墾新耕地的習慣,往年主要都是利用雨季的降水來控制火勢,然而1997-98年受到聖嬰現象的影響,使得東南亞地區產生嚴重的乾旱,而無法利用雨水來控制火勢,而導致嚴重的森林大火,並產生嚴重的霾害與空氣污染,經過數個月的燃燒才得以控制。然而森林大火所導致的霾害卻使得整個東南亞地區之空氣受到嚴重的污染,並使上萬人因呼吸道感染而生病,對人民健康產生嚴重影響。北韓遭逢90多年來最嚴重的乾旱,而且氣溫高達攝氏36度.當地農民賴以維生的玉米,也因為乾旱歉收,形成了嚴重的飢荒。印度、巴基斯坦之雨季在1997夏天顯得十分反常,印度季風現象也變得較不規律,許多地區的降水量遠低於平均值,印度東南部的降水量甚至僅及平均值之30%,由於此區為稻米生產重地,使得其稻米產量嚴重不足。中國因嚴重乾旱,造成黃河於山東省河床乾涸長達連續132天,導致中國政府發出緊急公文,要求地方官員採取行動,以減少嚴重乾旱對農業秋收的傷害。另外,日本的冬年出現的比往常晚,溫度較氣候平均值高多、降雪量較一般年少。

近年來,全球各地豪雨、洪水出現頻繁,同時乾旱、飢荒問題不斷。似乎在這科學日新月異的時代,天災也不斷發生,其所造成的損害,也愈來愈嚴重。人類長期努力於改善生活品質,促進工商活動與經濟發展。但也同時嚴重迫害環境,竭盡使用資源,這些使得人類所長期進行的發展建設,處於更易於遭天災威脅與破壞的狀態。在這個科技昌明,工商貿易興盛的時代,變異性的氣候所造成的災害似乎是愈來愈令人類無法忍受了。這就好比『水能載舟,亦能覆舟』的道理一樣。所以環境保護的問題,不是一般所想像的那樣單純,而是應該花更多的心思和努力,全人類一同來實行。

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